EUA - A Lei Seca

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Na Nova York dos anos 20, policiais fazem litros de bebida ilegal irem pelo ralo abaixo


Para acabar com os problemas sociais, os Estados Unidos decidiram banir as bebidas alcolicas. Em vigor de 1920 a 1933, a Lei Seca se provou um fracasso retumbante - e fez a alegria da mfia.

Ex-jogador de beisebol, o reverendo Billy Sunday era um dos religiosos mais populares dos Estados Unidos. Conhecido por seus eloqentes discursos, ele adotou um tom pico naquele 16 de janeiro de 1920. A platia de 10 mil fiis, na cidade de Norfolk, ficou radiante. "O reino das lgrimas acabou. As favelas logo sero memria. Vamos fazer de nossas prises fbricas e das cadeias armazns. Homens caminharo eretos, mulheres vo sorrir e as crianas daro risadas."

No mesmo dia, a Constituio americana ganhara sua 18 emenda, proibindo a fabricao, o comrcio, o transporte, a importao e a exportao de bebidas alcolicas. Era a Lei Seca, adotada com o objetivo de salvar o pas de problemas que iam da pobreza violncia. Sunday e muitos outros americanos acreditavam que todos esses males tinham apenas uma raiz: o lcool.

Vlida por 13 anos, a emenda se tornou um dos maiores fracassos legislativos de todos os tempos. Em vez de acabar com os problemas sociais atribudos bebida, a Lei Seca fez o contrrio.

A medida desmoralizou as autoridades e foi um estmulo corrupo. Cidades como Chicago e Nova York viram a criminalidade explodir, enquanto a mfia enriquecia com o contrabando de lcool.


Andrew Volstead
Em todo o pas, movimentos contra as bebidas existiam desde o sculo 19. A campanha ganhou escala nacional e, em dezembro de 1917, o Congresso aprovou a 18 emenda. Em pouco mais de um ano, ela foi ratificada pela maioria dos estados, o que garantiu sua entrada em vigor em 1920. O texto institua o Ato de Proibio Nacional, tambm chamado de Ato de Volstead (homenagem a Andrew Volstead, deputado que liderou a iniciativa). Era considerada "intoxicante" qualquer bebida que tivesse mais de 0,5% de lcool (as cervejas mais fracas tm cerca de 2%).

Mas por que a nao mais poderosa do mundo deu tanta importncia para as bebidas a ponto de proibi-las? Boa parte da resposta parece estar no protestantismo predominante nos Estados Unidos, que inclui a idia do "Destino Manifesto": os americanos seriam o povo eleito por Deus para guiar o mundo. Para manter a nao no caminho certo, a sobriedade deveria ser estabelecida por decreto. "Se a honra do grupo depende de todos, o pecado individual pode arrastar a todos", diz Leandro Karnal, professor de Histria da Amrica da Universidade Estadual de Campinas.

Apesar de ter o apoio de muitos setores da sociedade, a Lei Seca foi ignorada por milhes de americanos. No importava a classe social: quem queria beber - o que era permitido, mas, em tese, impossibilitado pela lei - dava um jeitinho.

Muitos iam para o Canad e voltavam com caminhonetes e lanchas cheias de bebida. Outros faziam no quintal o prprio usque. Havia ainda quem se passasse por padre ou medico para obter litros de vinho sacramental ou de destilados medicinais (que tinham uso controlado).

Logo essa demanda comearia a ser atendida de forma organizada. Eram os gngsteres - em sua maioria, imigrantes vindos de pases como Itlia e Irlanda. Antes da Lei Seca, esses mafiosos viviam do jogo e da prostituio. Passaram ento a dominar tambm os milionrios negcios com bebidas, corrompendo policiais, elegendo politicos e matando seus concorrentes.

Em Nova York, o principal mafioso era o siciliano Joseph Bonanno - apontado como a inspirao de O Poderoso Chefo (livro de Mario Puzo que se tornou um clssico do cinema). J Dean O'Banion inundava o norte de Chicago com cerveja e usque vindos do Canad, enquanto Johnny Torrio contratava policiais para proteger seus interesses no sul da cidade.


Alphonse Capone
Mas nenhum gngster se tornou to lendrio quanto Alphonse Capone. Filho de napolitanos, ele nasceu em 1899, em Nova York. Conheceu Johnny Torrio aos 14 anos e, com a Lei Seca, passou a auxili-lo no contrabando de bebidas em Chicago.

Quando o rival O'Banion resolveu enfrent-los, foi morto em sua floricultura. Em 1925, Torrio se aposentou, deixando Chicago inteira para "Al" Capone, que expandiu o imprio illegal para cidades como Saint Louis e Detroit. Apesar de todos os assassinatos e outros crimes atribudos a Capone, foi a sonegao de impostos que o ps na cadeia.

Em 1931, graas s investigaes conduzidas pelo agente fiscal Eliot Ness, lder dos "Intocveis" (grupo de agentes que combatia a mfia), Capone passou cinco anos na penitenciria de Alcatraz, na Califrnia. Morreria em liberdade, no dia 25 de janeiro de 1947 - apenas cinco dias antes de Andrew Volstead, o "pai" da Lei Seca.

Grande ressaca

Sob a Lei Seca, os bebedores se encontravam nos speakeasies. Eram bares clandestinos, muitas vezes subterrneos, nos quais era preciso falar baixo (speak easy, em ingls) para no chamar ateno.

O clima da poca foi descrito em diversos livros. O mais clebre O Grande Gatsby, de 1925, obra-prima do americano F. Scott Fitzgerald. O personagem-ttulo um contrabandista de bebidas que promove festas regadas a coquetis.

A Lei Seca, alis, tem tudo a ver com a disseminao de drinques incrementados. O hbito servia para mascarar o gosto ruim dos destilados clandestinos - um exemplo o bloody mary, base de suco de tomate, que teria sido criado durante a proibio.

E os destilados no eram ruins s no gosto. Muitos usques, runs e gins da poca eram feitos de maneira tosca. Alguns continham substncias txicas na formula - como alvejante, solvente de tinta e formol. A baixa qualidade das bebidas contribuiu para que os casos de morte por cirrose nos Estados Unidos praticamente no diminussem durante a Lei Seca.

Mas nem todas as mortes relacionadas bebida tinham a ver com o fgado. Entre 1920 e 1935, as taxas de assassinato cresceram 30% nos Estados Unidos. Os americanos, contudo, seguiam suportando a proibio. Afinal, o pas vivia uma poca de prosperidade econmica.

A situao mudou com a quebra da Bolsa de Valores de Nova York, em 1929: indstrias fecharam as portas e famlias perderam todo o dinheiro que tinham. Comeava a Grande Depresso - que deixaria um em cada quatro americanos desempregado.

A crise foi decisiva para que a Lei Seca acabasse. Seus inimigos comearam a dizer que legalizar as bebidas criaria empregos, estimularia a economia e aumentaria a arrecadao de impostos. Em maro de 1933, dias depois de assumir a presidncia, Franklin Roosevelt pediu ao Congresso que legalizasse a cerveja. Foi atendido.

Finalmente, em 5 de dezembro, a Lei Seca se tornou a nica emenda da Constituio americana a ser revogada. O pas viveu um clima de Rveillon antecipado, com fabricantes e bebedores saindo das sombras.

Hoje em dia, ainda h quem ache que a Lei Seca foi uma boa idia. De fato, o volume de bebidas ingerido pela populao diminuiu: o nmero de litros consumido em 1915 (ltimo ano em que houve esse levantamento antes de a lei entrar em vigor) s seria atingido novamente em 1970.

O problema que, com a proibio, os americanos mudaram de hbitos. Como a cerveja era mais difcil de ser feita, eles passaram a preferir destilados, que contm muito mais lcool. A Lei Seca fez os Estados Unidos beberem menos, mas beberem pior. Alm disso, transformou os mafiosos em lendas vivas. "Ns tendemos a romancear homens como Al Capone e seus contemporneos, mas eles eram to violentos quanto os traficantes de drogas de hoje", afirma a jornalista inglesa Lauren Carter, autora de Os Gngsteres mais Perversos da Histria.

Fonte: Revista Aventuras na Histria (Ed. Abril)

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